Le pouvoir séparateur

De quoi s'agit-il?

Derrière ce terme pour le moins technique se cache une définition assez simple: le pouvoir séparateur détermine la capacité d'un instrument (télescope, lunette... ) à séparer deux objets célestes en apparence très rapprochés - généralement deux étoiles - . Ce paramètre est notamment utile lors des tests optiques car il permet de mesurer la qualité des images obtenues (brillance limite, finesse des détails, résolution). 

Le pouvoir séparateur s'applique généralement aux instruments d'observation visuelle, mais pas uniquement. En effet, on le mesure également sur les radiotélescopes. Dans tous les cas, le pouvoir séparateur varie en fonction du diamètre de l'instrument. 

L'étoile double Albiréo (Image Henryk Kowalewski)

Mesure du pouvoir séparateur théorique:

Cette mesure peut s'effectuer avec deux étoiles "rapprochées" (une étoile double par exemple). Chaque étoile, en apparence, forme une sorte de tache de diffraction plus ou moins ronde. Celle-ci possède un rayon angulaire égal à environ 14"/D (exprimé en cm, soit 140/D en mm), que l'on notera ici x

Dans le cas du pouvoir séparateur théorique, il n'est pas possible de séparer deux étoiles qui sont plus "rapprochées" que l'angle y. Cet angle y est défini de la manière suivante: 

 y ≥ 0,85 x 

Ainsi, pour qu'un télescope puisse séparer deux taches de diffraction, celles-ci doivent être éloignées d'une distance supérieure ou égale à y

On remarquera que 0,85 x équivaut à 12"/D. 



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